Кот в сапогах ищет клад

(Время чтения: 19 мин.)
1
+1

Кот в сапогах ищет клад

Глава 1
Что лежало у короля в правом кармане

На высоком пригорке, греясь в лучах закатного солнца, лежал Кот в сапогах. Он задумчиво любовался замком, сложенным из розового и белого камня.

"Давно ли мы с моим любимым хозяином жили в убогом шалаше, сплетённом из веток? – Кот с довольным видом погладил свои усы. – А теперь мой хозяин Жак-простак стал маркизом Карабасом, и вон какой у него замок! А главное, он женился на Флоретте, самой хорошенькой принцессе на свете! И этим всем он обязан мне, конечно. Нет, я не горжусь. Но всё-таки приятно вспомнить, как ловко я провёл Людоеда и уговорил его превратиться в мышь. В жизни не ел таких невкусных мышей. Просто дрянь какая-то!.."

В уходящем солнце блеснуло кольцо с чёрным камнем, висевшее на золотой цепочке на груди у Кота. "А это колечко – ну, это целая история! Приятно вспомнить. Ведь оно досталось мне от самого Людоеда…"

– Кот, милый котик, где ты? – послышался звонкий голосок с балкона.

– Это принцесса Флоретта, моя хозяйка. Право, вечно обо мне беспокоится, как о малом котёнке! – проворчал Кот, на самом деле очень польщённый. И стал спускаться с пригорка вниз к подъёмному мосту.

Стражники отдали ему честь, стукнув о землю алебардами. Когда он проходил по залам, слуги почтительно кланялись и распахивали перед ним двери.

– Вот вы где, друзья мои!

Принцесса Флоретта и Жак-простак сидели, как всегда, взявшись за руки. Принцесса сияла красотой, а Жак не сводил с неё влюблённых глаз. Розовый вьюнок протянул с балкона свои тонкие усики и уже успел обвить их сплетённые пальцы.

– Так и сидите рядышком весь день! Ох уж мне эти влюблённые! – снисходительно улыбнулся Кот.

– Случайно никто не видел моего колпачка? – послышался чей-то тонкий голосок. Из-под кресла вылез маленький румяный гном с растрёпанными волосами.

– Вечно ты теряешь свой колпачок, – недовольно проворчал другой гном, выходя из-за колонны. Он был ростом чуть повыше и, памятуя о том, что когда-то он был настоящим Великаном, звали его гном Великан. – Экий недотёпа!

– Не брани его, – ласково сказала Флоретта. – Вон твоя шапочка, милый гном Колпачок, висит на ручке кресла.

Пожалуйста, не удивляйтесь, что в этом дворце гномы без всякого страха расхаживали по залам. С тех пор как Великан и его слуги превратились в гномов и Жак с принцессой Флореттой приютили их у себя во дворце, они так тут и жили. А ведь всем известно, что гномы обычно поселяются там, где к ним относятся с должным почтением и лаской. Стоит сказать гному хоть одно грубое слово, как он навсегда уйдёт и уже никогда не вернётся под этот негостеприимный кров.

– Где ты был, мой верный Кот? – спросил Жак.

– Лежал на пригорке. Оттуда так далеко видно, – ответил Кот в сапогах. – Мне показалось, что к замку идут белые великаны. Я уже хотел пронзить их шпагой. Но это были обычные облака.

– Нет, ты просто жить не можешь без подвигов и приключений, – вздохнул Жак.

Между тем замковые часы протяжно пробили десять раз.

– Королевский час, – поднял лапу Кот. – Все короли на свете просыпаются ровно в десять.

– В таком случае, не пойти ли нам к моему батюшке? – сказала Флоретта и тихонько вздохнула. – Чувствую, его гнетёт какая-то забота, хотя он и старается не показать виду.

– Да, да, родная, пошли к королю Бамбару, – откликнулся Жак.

Проходя по мраморной галерее, они ещё издали услышали хриплый хор голосов.

– Корррона!

– Трррон!

– Монарррхия!

– Батюшка учит говорить своих попугаев, – заметила Флоретта. – Это хоть немного его отвлекает от грустных дум.

Они вошли в большой зал. Камин украшала бронзовая голова оленя. На позолоченных оленьих рогах сидело не меньше сотни попугаев. В кресле среди подушек, сгорбившись, сидел король Бамбар. Сразу было видно, что его томят невесёлые мысли.

– Кррружевной воррротник! – крикнул красный попугай.

– Неплохо, неплохо, – рассеянно сказал король Бамбар. – Ну-ка, повтори ещё разок.

– Воррротной кррружевник! – радостно завопил красный попугай.

– Рррваные ботфорррты! – подхватил зелёный.

– Ррразорение! Разорррение! – проверещал жёлтый.

– Замолчи, несчастный! – В раздражении король схватил туфлю и запустил ею в жёлтого попугая. Но туфля угодила в пылающий камин. – Не смей мне напоминать об этом! И так всю ночь не сомкнул глаз.

– Так вот что тебя заботит, милый отец, – догадалась Флоретта, нежно обнимая короля.

– А как же, дочурка! – Большой живот короля всколыхнулся от тяжёлого вздоха. – Надо смотреть правде в глаза, мы бедны как церковные крысы. Я посылал гонцов по всем дорогам, ко всем соседям. Удивительное дело! Никто не даёт в долг! Один король бедней другого. Во всяком случае, все так говорят. А жить в королевском замке в наши дни – одни расходы, кому это по средствам!

– Мы можем жить в шалаше на крайний случай, – предложил Жак. – А наш замок сдадим внаём какому-нибудь богачу или волшебнику.

– Живут же люди и в шалашах, что делать, – постаралась успокоить короля Флоретта.

– Принцесса! В шалаше! – схватился за голову король. – Нет, этого я не переживу!

– Разоррррение, разоррррение! – снова завопил жёлтый попугай. – Стою на паперррти с пррротянутой рррукой!

– Вот тебе, паршивец! – Король Бамбар в ярости запустил в него второй туфлей. И попал. Полетели жёлтые перья, вся стая закружилась с криком под высокими сводами.

– Позвольте сказать, Ваше Величество, – вежливо поклонился королю гном Великан. – Не знаю, известно ли вам, но мы – гномы – обладаем поистине волшебным даром. Мы видим клады, где бы они ни были спрятаны – под землёй, под скалами, под водой.

– Вот это да! – ахнул Кот. Он так и сел на ковёр.

– А я могу видеть только то, что спрятано в кармане, – смущённо прошептал гном Колпачок. – Вот у вас, Ваше Величество, в правом кармане один медный грош.

– Да и то последний! – проворчал король.

– Не о том речь! – азартно воскликнул Кот. – Гномы, милашки, вы видите под землёй клады! Что же вы раньше не говорили? Мы же их можем отыскать! Подумать только! Наше спасение тут рядышком под землёй, а мы и не догадывались.

– И правда, – подхватил Жак, – не отправиться ли нам в таком случае на поиски?

– Я с тобой! – воскликнула принцесса, обнимая Жака.

Гном Великан на мгновение задумался, нахмурив крошечные бровки.

– Мы пойдем подземными путями, кротовыми норами из пещеры в пещеру, – с важностью заявил он.

– А мы побежим поверху! – К от проворно вскочил и подтянул сапоги.

– Минуточку, минуточку! Что же это получается? Вы будете под землёй, мы – наверху, как же мы узнаем, что вы нашли клад? – с сомнением спросил Жак.

– Мы вам постучим снизу, – объяснил гном Великан. – А если мы найдём сундук с золотом и драгоценностями, он сам зазвенит.

– Я буду копать всеми четырьмя лапами! – заверил всех Кот.

– Если бы нам найти хоть одного кладозуба! – вздохнул гном Колпачок. – Вот кто умеет копать!

– В наши дни кладозубы такая редкость! – возразил гном Великан. – Придётся обойтись собственными силами.

– Не будем терять времени! Завтра же с утра – в путь! – Кот от нетерпения даже подпрыгнул. – Мой старый учитель, великий мудрец Кот Рваное Ухо, частенько мне говаривал: "Не рассуждай о вечности над котлетой. Лучше съешь её, пока не слопали другие!"

Глава 2
Кошка Оборвашка и королева мышей

Когда все разошлись и зал опустел, из норки высунулась острая мышиная мордочка. Мышь повела усиками, глаза её мрачно блеснули. Но не думайте, что это была простая дворцовая мышь, на голове у неё сверкала корона, с плеч ниспадала горностаевая мантия.

– Я всё слышала! – со злобой пропищала Королева-мышь. – Похоже на то, что они собираются разбогатеть. Я просто не перенесу, если такое случится. Мало того, что это чудовище в сапогах живёт здесь как принц. Его все любят, ласкают! А ведь это он, он съел моего любимого хозяина Людоеда! И когда? Именно в тот момент, когда он превратился в мышь и стал, можно сказать, моим родственником. Никогда, никогда не прощу ему! Я задыхаюсь от ярости, от ненависти! Выйду в сад, полюбуюсь на луну, хоть немного развеюсь.

Два юных пажа-мышонка подхватили её мантию. Но она одним движением лапки отослала их прочь. Прячась в тени, она перебежала зал и спустилась по каменным ступеням.

Сад был залит синим лунным светом. Мышь неслышно скользила по дорожке, посыпанной серебряным песком. Травинки гнулись под тяжестью алмазных капель росы. И в каждой капельке отражалась её злая усатая мордочка.

Королева-мышь добралась до задворок замка. Она вскарабкалась на кучу отбросов и пристроилась на перевёрнутом деревянном корыте. Королева задрала голову и задумчиво уставилась на луну, встающую над острыми кровлями замка.

– Я читала в старинной книге, что после смерти все мыши переселяются на луну. Ведь луна так похожа на большой круг сыра. Да, да, вон они, я их вижу. Как их много! – Королева-мышь забыла обо всём на свете…

И тут её прижала к земле чья-то тяжёлая когтистая лапа. Мышь в ужасе пискнула, она не могла и пошевелиться. Королева увидела над собой страшную кошачью морду с горящими зелёными глазами. Это была тощая драная кошка, но от этого она была не менее ужасной. В зубах кошка держала селёдочную голову. Она бережно положила селёдочную голову на землю.

– Ужин я себе обеспечила, а теперь поймала и завтрак, – промурлыкала кошка.

– Съесть королеву на завтрак! – обомлев от страха, пролепетала мышь.

– А почему бы и нет? – хладнокровно сказала кошка. – У нас на помойке все равны.

– Но учтите, я владею великой тайной, – в тоске проговорила мышь.

– Съесть на завтрак великую тайну, – с сомнением протянула кошка. – Пожалуй, я не могу себе этого позволить. Ну, говори, что там у тебя?

– В этом замке живёт Кот в сапогах…

– Кот в замке – тоже мне редкость!

– Его хозяева собираются найти клад…

– Ха-ха! Все ищут клады, да что толку! – Кошка ещё сильнее прижала мышь лапой.

– У Кота на шее волшебное кольцо, – еле дыша, прошептала мышь.

– Клянусь селёдочной головой, это уже кое-что! – Кошка накрутила себе на лапу мышиный хвост и приказала: – Продолжай.

– Продолжаю, продолжаю! – торопливо проговорила мышь. Она не сводила глаз с острых зубов и горящих зрачков кошки. – Этот проклятый Кот носит кольцо на цепочке. Да будет вам известно, дорогая, – позволила себе мышь небольшую фамильярность, – что кольцо обладает поистине колдовским даром. Стоит только злому человеку надеть его на палец, оно загорится чёрным огнём. И тогда его обладатель может превратить кого угодно в кого угодно.

– Так чего же они этим не пользуются? – изумилась кошка.

– Ах, здесь в замке все такие добрые – до отвращения! – простонала мышь. – Поэтому кольцо бессильно.

– Есть у меня один человек на примете – злее не сыщешь… – задумчиво произнесла кошка. – Так ты говоришь, Кот носит его на шее?

– Именно, именно, на цепочке, – пролепетала мышь.

– Неплохая тайна, голубушка. Пожалуй, она спасла тебе жизнь, – промурлыкала кошка. – Ну, теперь давай поподробней.

Долго в лунном свете беседовали Королева-мышь и тощая кошка. Под конец мышь сказала:

– И запомните главное. Опасайтесь Кота в сапогах. Это только на вид он кажется безобидным и простодушным. На самом деле – ужаснее чудовища нет на свете. Он погубил Людоеда и Великана и ещё кое-кого из моих родственников. Но я надеюсь устроить ему ловушку. Мои подданные день и ночь плетут стальную сеть – колечко к колечку. И если он туда угодит, ему придёт конец.

Королева-мышь отряхнула прилипший к шёрстке мелкий сор и добавила:

– Итак, помните, опасайтесь Кота. Никогда не знаешь, какой хитроумный план может прийти ему в голову…

Луна сияла посреди неба, когда наконец помятая королева вернулась в свои подпольные апартаменты. Она была чем-то очень довольна. А кошка не спешила покинуть задворки. У неё было кое-что на уме. Она с нежностью лизнула селёдочную голову.

"Я ещё полакомлюсь тобой! – прошептала она. – А сейчас я должна позаботиться о своём хозяине – Лесном Разбойнике. Он сидит там у костра один, злющий-презлющий. Давно никто не попадался ему на большой дороге. А он дня не может провести, чтобы кого-нибудь не ограбить или, в крайнем случае, напугать до смерти. Я думала принести ему хоть что-нибудь перекусить. Но если я раздобуду такое сокровище…"

Тощая кошка села на перевернутое корыто, сунула лапу в щель, подняла голову кверху и замяукала жалобно-жалобно.

Глава 3
Ужасная пропажа

Кот спал высоко под самой кровлей. Он сам выбрал себе это место. Флоретта устроила там ему роскошное ложе из бархатных подушек. Сапоги, как обычно, стояли рядышком. Коту снились подвиги и приключения, звон шпаг, дуэли и драки на крышах.

Неожиданно он проснулся от душераздирающего мяуканья, оно доносилось откуда-то снизу.

– В нашем замке кого-то обижают! – Кот стремительно вскочил, мгновенно натянул сапоги на лапы.

Он прыгнул в круглое окно, скатился по черепице, прыжок – и вот он уже на дворцовой стене. Отчаянное мяуканье слышалось все громче. "Бедняга где-то совсем близко!" И тут он увидел за поварнёй на куче отбросов освещённую синим лунным светом, тощую, облезлую кошку.

Великолепный прыжок. И Кот очутился с нею рядом.

– Что с вами стряслось, дорогая? – любезно спросил Кот в сапогах, отворачивая морду. – Извините, от вас ужасно пахнет селёдкой!

– Какое счастье, что вы пришли мне на помощь! – тонко заголосила кошка. – Я несчастная кошка Оборвашка! О, моя бедная лапка, она попала в капкан, то есть я хочу сказать, в щель этого коварного корыта. Теперь меня прихлопнет любой поварёнок или без жалости разорвут на части собаки.

– Повара мне послушны, а собаки не смеют сделать шагу без моего приказа, – с гордым видом заявил Кот. – Сейчас я вас освобожу, любезная Оборвашка… Ну вот, ваша лапка уже свободна. Я удаляюсь. Советую вам впредь быть более осторожной.

– Как, вы уже уходите? – завопила кошка. – Постойте! О, мой избавитель, освободитель! Позвольте мне поблагодарить вас! – И она кинулась ему на шею.

Кот попытался освободиться, но кошка Оборвашка все крепче сжимала его в своих объятиях.

– Если бы вы только знали, что вы для меня сделали! Я единственная кормилица пятерых детей, двадцати племянников, трёх тёток, которые еле шевелят хвостами от голода. Ещё не забудьте шесть моих усатых бабушек! От недоедания у них уже отвалились лапы!

Кот в сапогах не выдержал. Бедняжка! Слеза скатилась по его полосатой щеке.

– Только разожмите свои объятия! – всхлипывая, попросил он. – Я тут же отправлюсь в поварню и принесу целый поднос еды. На всю вашу семью.

И вдруг кошка резко отскочила от него. Что-то блеснуло у неё в лапах.

– Дело сделано, – пробормотала кошка Оборвашка. Кот не обратил на это никакого внимания, ему так хотелось помочь несчастной кошачьей семье.

– Что вы желаете? Полагаю, для котят – отварная курица. Для шестерых бабушек – взбитые сливки. А для прочих…

– Да плевала я на детей и бабушек! – с торжеством вскричала кошка Оборвашка. – А на племянников и тёток тем более!

– Что?! – вытаращил глаза Кот в сапогах.

– Лично для меня лучшее лакомство – селёдочная голова! – захохотала кошка. – Что может с этим сравниться!

Она схватила селёдочную голову и, мазнув ею по морде Кота, в мгновение ока исчезла в густой зелени сада.

Кот в полном недоумении смотрел ей вслед.

– Ничего не понимаю, – пробормотал он, пожав плечами. – В таком случае, что ей, собственно, было надо?.. Ах! – Кот всплеснул лапами. – Эта негодяйка украла у меня волшебное кольцо! Вместе с цепочкой! Так вот почему она меня так страстно обнимала.

Глава 4
Удивительные превращения

В самой глубине лесной чащи под косматой елью пылал костёр. У костра сидел человек до того страшный, что лучше ничего не говорить о его внешности, иначе вы упадёте в обморок.

Впрочем, рискнём и скажем несколько слов. Космы нечесаных волос торчали во все стороны, как шерсть дикого зверя. Единственный глаз сверкал, как уголь из адского костра. Другой глаз был завязан чёрным пиратским платком. Огромный нос напоминал вороний клюв. А красные ручищи походили на клешни краба. Это был знаменитый Разбойник – Гроза Лесов. Он был так страшен, что все, кто встречались с ним на большой дороге, тут же падали в обморок, что очень помогало ему в разбойничьем деле.

Характер у него был столь же отвратительный, как и его внешность. Он просто не мог видеть ничего красивого. Если он выходил на полянку, поросшую ландышами, то сразу же начинал топтать их ногами. А если мимо него пролетала чудесная бабочка, он так и норовил её прихлопнуть.

В тот вечер Разбойник был в особенно скверном настроении.

– Вот уже три дня как мне не удалось никого напугать и ограбить, – проворчал он. – Как назло, ни одного богатого купца, ни одного знатного путешественника. Да ещё эти мерзавцы не принесли сегодня добычи. – Он пнул ногой огромную лохматую собаку, лежащую у его ног, вторая собака с визгом отскочила.

– Мы поймали всего одного зайца, – виновато проскулили собаки. – И разорвали его пополам. Если б была третья половинка, мы бы непременно принесли её тебе, хозяин.

– Вы обязаны были принести мне зайца целиком, – прорычал Разбойник. – Эх, попадись мне сейчас что-нибудь красивое! С каким наслаждением я швырну его в огонь!

В это время из темноты выскочила кошка Оборвашка и остановилась чуть в стороне, опасаясь, что искры от костра опалят её шерсть.

– И ты явилась ни с чем! – завопил Разбойник. – Ух, я вас сейчас, нерадивые слуги!

– Ни с чем? – лукаво усмехнулась кошка Оборвашка. – Не скажи, хозяин. – И она рассказала ему всё, что поведала ей Королева-мышь. – А вот и волшебное кольцо, – с благоговением проговорила кошка. – Оно может превращать кого угодно в кого угодно. Лишь бы его надел на палец злой человек.

– Да злей меня не сыщешь никого во всём мире! – обрадовался Разбойник. – Ты говоришь – волшебное? Так давай же его сюда!

Разбойник жадно схватил кольцо и надел его на палец.

– Превращение – дело непростое. Это надо ещё подумать, в кого превратиться…

– Я всегда думала, что во мне течет королевская кровь, – мечтательно промурлыкала кошка Оборвашка. – Но судьба забросила меня на помойку. Я бы хотела превратиться в какую-нибудь очень благородную особу.

– Ты будешь леди Мяу! – воскликнул Разбойник. – А я? Я?.. – Разбойник на мгновение задумался. – Они отправляются за кладом… Значит, значит… Знаю, в кого мне превратиться! Монеты ваши станут наши! И знаю, в кого превратить этих дрянных собак!

Разбойник повернул кольцо, оно мгновенно вспыхнуло чёрным огнем. И тут случилось нечто невероятное.

Лучи восходящего солнца озарили роскошно одетого красавца в белом атласном камзоле с кружевными манжетами. Правда, один глаз у него был перевязан чёрным платком. Зато другой – ярко-голубой – сиял вовсю!

У ног его тёрлись два настоящих кладозуба. Это были всё те же собаки, но у них выросли огромные передние зубы, точь-в-точь как у драконов.

– Мяу! – послышался восторженный вопль. Это кошка Оборвашка увидела в луже своё отражение. Да нет, какая Оборвашка! Теперь это была холёная золотистая кошка персидской породы. Шерсть её так блестела, будто лучилась солнечным светом. Глаза сверкали, как изумруды, а маленькие ушки украшали драгоценные серьги.

– Ты настоящая леди Мяу! – одобрительно кивнул Разбойник. – Тебе надо только научиться хорошим манерам и забыть про селёдочные головы. А я отныне – барон Обиралло – мастер кладов.

– Вы настоящий барон! – с восхищением сказала кошка. – Клянусь куриными потрохами!

– Забудь эти помоечные словечки! – поморщился барон, оправляя кружевные манжеты. – Помни, что ты отныне кошка-аристократка, леди Мяу. Итак – в замок маркиза Карабаса!

Леди Мяу сразу приосанилась.

– Барон, спрячьте волшебное кольцо! – посоветовала она. – Как бы Кот в сапогах его не увидел! Мне довелось с ним встретиться сегодня ночью. Хитрющая бестия, доложу я вам.

Глава 5
Любовь с первого взгляда

В это утро в замке все проснулись раньше, чем обычно. Кот в сапогах приготовил кирку, две лопаты и моток верёвок.

Откуда-то снизу, из-под земли, донёсся стук и раздался голосок гнома Великана:

– Мы уже отправляемся в путь. И вы там особенно не задерживайтесь. Поезжайте на север, слышите? На север. К скалистым горам. Слышите?

– Слышу, слышу! – о ткликнулся Жак. – Мы скоро двинемся, не беспокойтесь.

– На север, на север! – уже совсем глухо послышалось из-под земли.

– Милый Жак, возьми и для меня маленькую лопатку, – попросила Флоретта.

– Дочь моя, опомнись! Ни за что не отпущу тебя в это опасное путешествие! – воскликнул король Бамбар, ещё не снявший ночной колпак. – Ты такая нежная и хрупкая! Я тут с ума сойду!

– В самом деле, оставайся в замке, дорогая, – согласился с ним Жак.

– Ни за что! – топнула ножкой Флоретта. – И не уговаривайте! Искать клад – это так интересно! Может быть, раз в жизни! Я с тобой, мой милый.

– Нет, ты останешься в замке! – упрямо твердил король. – Я так и вижу, как ты падаешь в бездонную яму прямо к центру земли. А ведь там, говорят, довольно-таки жарко. Нет, нет, не пущу и не уговаривай!

Жак не знал, что ему делать. Кот почесал лапой в затылке. У принцессы на глазах выступили слёзы.

В это время послышался звонкий стук копыт по подъёмному мосту, и во двор замка въехала дорожная карета, запряжённая четвёркой чёрных как ночь коней.

– Кто бы это мог быть? – сказал король Бамбар, выглядывая в окно. – Вроде мы никого не ждём.

Двери зала широко распахнулись.

– Знатный путешественник, барон Обиралло! – доложил слуга.

– Ваш покорный слуга, дорогой король! – В зал вошёл богато одетый одноглазый красавец и низко поклонился королю Бамбару. Следом на пороге, плавно помахивая рыжим пушистым хвостом, появилась обворожительная кошка.

– Это моя придворная кошка, леди Мяу, – представил её вошедший.

Кот просто замер от восхищения. В жизни не видал он существа подобного очарования и прелести.

– Вы, наверно, откуда-то издалека, может быть, из Персии! – Кот бросился к ней, склонился в низком поклоне. Он сорвал с головы шляпу и провел перьями по полу перед её носом.

– Что вы, я с обычной помой… – начала было красавица кошка. Но барон Обиралло поспешно перебил её:

– Да, да, помой… помойте, пожалуйста, нашу карету. Она слегка запылилась в пути.

– Позвольте узнать, дорогой барон, что привело вас в наши края? – спросил король Бамбар.

– Я здесь проездом, – небрежно сказал барон. – Видите ли, я мастер кладов. Путешествую для собственного удовольствия. То там посмотрю клад, то тут.

– Простите, а что это значит "мастер кладов"? – заинтересовался Жак.

– Кладов на свете немало, найти их дело несложное, – объяснил барон. – Но, увы, в наши дни почти все клады фальшивые. Так, ерунда, всякие стекляшки, побрякушки. Определить стоимость клада может только истинный знаток. Лично я вижу с первого взгляда. К тому же у меня есть собаки-кладозубы. Они вмиг доберутся до клада.

– Кладозубы? – изумился король Бамбар.

– Можете взглянуть. Вон они резвятся вокруг кареты.

– Какая удача! – обрадовался Жак. – Мы как раз отправляемся искать клад. О, если бы вы согласились нас сопровождать! Да ещё взять бы с собой ваших кладозубов! Это было бы просто замечательно!

– Ну, уж раз вы так просите… – снисходительно проговорил барон, – так и быть. Я поеду с вами, взгляну, что вы там откопаете. Из чистого любопытства.

– Папочка, – взмолилась Флоретта, – уж теперь ты не можешь меня не пустить. И барон едет с нами…

– Все равно не пущу, не пущу, не пущу!

– Не волнуйтесь, я присмотрю за ними обоими, – любезно предложил барон.

– Сдаюсь, – со вздохом сказал король Бамбар. – Поезжай, милая дочурка.

Флоретта бросилась отцу на шею.

В высокое окно влетела большая пёстрая бабочка. Она закружилась в луче солнца. Барон Обиралло внезапно подпрыгнул и схватил её. Он так сжал бедняжку в кулаке, что облачком взметнулась пыльца. Все с недоумением уставились на него.

– Мне показалось, это какое-то ядовитое насекомое, – несколько смутившись, сказал барон. Он вытащил носовой платок, чтобы вытереть руки… И тут из кармана со звоном упало на пол кольцо с чёрным камнем. Барон поспешно наступил на него своим большим башмаком. А потом незаметно поднял и сунул обратно в карман. Но никто не обратил на это никакого внимания.

Конечно, Кот в сапогах тут же заметил бы упавшее кольцо. Но он был занят только леди Мяу. Он не сводил с неё глаз. Это была любовь, любовь с первого взгляда.

Глава 6
Кот в сапогах попадает в плен

Леди Мяу смотрела на Кота своими золотистыми глазами лукаво и загадочно.

– Какие у вас чудесные глазки! – восхищённо воскликнул Кот.

"Погоди, мои глазки тебя ещё обманут", – притворно улыбаясь, подумала кошка.

Кот в сапогах почтительно поцеловал её лапку.

– Какая она нежная! Какая пушистая! Словно бархат! – Кот совсем потерял голову.

"В этом бархате спрятаны стальные коготки", – про себя усмехнулась кошка.

– Как я счастлив, что вы отправляетесь с нами за кладом. Мы будем неразлучны. Я вас буду оберегать днём и ночью. А если на вас кто-нибудь нападёт, спасу вашу жизнь. – Кот не сводил с леди Мяу влюблённых глаз.

"Права была Королева-мышь. Он может погубить всё наше предприятие", – озабоченно подумала леди Мяу.

– Пожалуй, я не прочь была бы сейчас вылакать полбокала взбитых сливок, – томно потянувшись, проговорила кошка.

– Я прикажу немедленно вам их приготовить. И прослежу, чтобы сливки были самые свежие. Лечу в поварню. – Кот опрометью выбежал из зала.

Все между тем спустились вниз и стали усаживаться в карету. Барон Обиралло любезно поддержал принцессу Флоретту под локоть. Жак прыгнул на облучок. А собаки-кладозубы забрались на запятки.

– Я сам буду править лошадьми. – Жак оглянулся. – Эй, а где же мой Кот?

– Отправляйтесь, отправляйтесь! Мы вас в два счёта догоним. – Леди Мяу выглянула из окна и помахала лапкой.

– И правда, не стоит их ждать, – подмигнув кошке, небрежно сказал барон Обиралло. – Эти звери бегают так быстро.

– Всё-таки поспешите! – крикнул Жак.

Оставшись одна, леди Мяу оглянулась по сторонам и торопливо прыгнула в угол. Она постучала когтем по полу возле мышиной норки. Оттуда высунулась треугольная мышиная голова, увенчанная короной.

– Сеть сплетена! Сеть сплетена! – возбужденно пропищала Королева-мышь и тут же скрылась.

Кот в сапогах вошёл в зал, держа на золотом подносе бокал со взбитыми сливками.

– Мне что-то расхотелось, – капризно промолвила леди Мяу. – Другое дело, селёдочная го… – тут она, не договорив, умолкла.

– Тогда позвольте предложить вам лапу и отправимся вслед за нашими хозяевами, – томно промяукал Кот.

– Они сказали, что мы можем не торопиться, – лениво протянула леди Мяу. – Они решили устроить привал на первой же поляне. Так что у нас ещё уйма времени. Давайте пройдёмся по замку. Тем более, мне хочется побыть с вами наедине.

Услыхав это, Кот пришёл в полный восторг.

– Конечно, я вам всё здесь покажу!

– Признаться, я предпочитаю таинственные подвалы, укромные подземелья, тёмные уютные уголки.

– Лично меня больше привлекают чердак и крыша. Но ваше слово для меня – закон.

– Это так романтично пройтись под сырыми нависшими сводами! – вкрадчиво промурлыкала леди Мяу. И поманила его за собой.

Они стали спускаться по крутым замшелым ступеням замка.

– Ниже, ещё чуточку ниже, – нежно прошептала, склоняясь к нему, леди Мяу.

– А вы не простудитесь? – обеспокоился Кот. – Осторожней, здесь нет перил. Недолго оступиться и полететь кувырком!

Между камней темнела глубокая дыра. И тут произошло нечто совсем неожиданное. Леди Мяу вдруг с силой толкнула его в бездонный провал. Кот с визгом провалился куда-то в темноту.

– Вот ты и оступился и полетел кувырком! – захохотала вдогонку леди Мяу.

Несколько раз перекувырнувшись в воздухе, Кот шмякнулся на каменный пол – и тут же вскочил. Послышался звон и скрежет. Множество маленьких лапок разом накинули на него железную сеть. Кот почувствовал, что не может пошевелиться.

– Попался! Попался! – запищали мышиные голоса.

Кот попытался освободиться. Но в этот миг щёлкнул замок. Сеть была заперта.

Во тьме загорелось множество крошечных факелов. И осветились низкие своды подземелья.

В окружении пажей и придворных дам появилась Королева-мышь. Каким злорадством горели её круглые глазки!

– Теперь ты в моей власти, проклятое чудовище! – сказала она, с гордым видом обходя его кругом.

– Делай с ним что хочешь! Я тебе дарю этого дуралея Кота! – сверху крикнула леди Мяу.

– Коварная леди Мяу! Ты предала все мои чувства! – в отчаянии воскликнул Кот в сапогах.

– Никакая я не леди Мяу! Я кошка Оборвашка! А мой хозяин – страшный Разбойник! – воскликнула красавица, в её ушах сверкнули алмазы. – Да здравствует селёдочная голова!

С этими словами рыжая изменница исчезла.

– Наконец настал час моего торжества! – Королева гордо вскинула голову. Мыши окружили её подобострастной толпой. Они целовали следы её лапок на пыльном полу.

– Что мы будем делать с нашим мерзким пленником? – обратилась к своим подданным Королева-мышь.

– Пытать и мучить! – наперебой радостно запищали мыши.

Кот обречённо закрыл глаза.

– Но перед этим мы сначала споем ему нашу песню великих победителей! – запищали мыши. И хором запели:

– Помни, страшное чудовище,
Не добыть тебе сокровище!
Будь ты в шляпе иль в берете,
Ты попался в наши сети,
Не спастись тебе никак.
Погибай же, лютый враг!

Тем временем леди Мяу выбралась из подземелья. Перебегая через зал, она слышала доносившийся снизу торжествующий мышиный хор.

Леди Мяу на бегу взглянула в высокое зеркало. "До чего же мила и хороша!" – с восхищением подумала она. Леди Мяу выбежала из замка и бросилась через луг к лесу по следам, оставленным колёсами кареты. На север, к скалистым горам.

Глава 7
Ужасное превращение барона Обиралло

Карета катилась по зелёной дороге. В окно кареты веяло прохладой и ароматом лесных цветов. Иногда свисающие ветви с шорохом скользили по крыше.

Жак то и дело оглядывался, он не мог понять, куда же подевался его верный друг Кот в сапогах.

В это время кто-то прыгнул прямо на подножку кареты.

– Это ты, мой Кот? – обернувшись, с надеждой воскликнул Жак.

Но это была леди Мяу.

– Что касается вашего Кота, то он сейчас глубоко под землёй, – с очень довольным видом промурлыкала леди Мяу.

– А, так он пошел вслед за гномами! – кивнул Жак.

– За гномами, за мышами – какая разница! – хихикнула кошка. Она прыгнула в карету и уселась на подушки рядом с бароном Обиралло.

– Дело сделано, – тихонько шепнула она хозяину. – Можно больше его не опасаться.

Карета катила и катила. Мелькали поляны. Остался позади лесной ручей. Вдруг откуда-то снизу из-под земли донёсся до Жака слабый стук. То ли это стучало его сердце, то ли лошадиные копыта били о корни деревьев.

Жак спрыгнул с облучка. Лёг на траву и припал ухом к земле.

– Тук, тук, тук! – явственно услышал он.

– Гномы! Наши верные гномы нашли клад! – вне себя от волнения воскликнул Жак.

Принцесса Флоретта и барон Обиралло вышли из кареты.

– Надо копать здесь. – Жак топнул по земле ногой. – Дорогой барон, я сейчас принесу лопаты.

– Мой молодой друг, не спешите, доверьтесь мне, мастеру по кладам, – мягко сказал барон. – Мы будем действовать по всем классическим правилам поиска кладов. – Барон достал из кармана камзола маленькую книжечку и принялся её листать. – Так, так… Нет, нет, это не годится… Это тоже не то. Это как найти старый дырявый башмак… Это как откопать кость, зарытую собакой… А, вот что нам надо! Слушайте меня, дорогой Жак. Для начала необходимо обвязать вас верёвкой.

– Зачем? – удивилась Флоретта.

– Прелестное дитя, это для безопасности вашего супруга. Ведь ему придётся спуститься глубоко вниз в тёмный колодец, чтобы достать клад. Он может упасть и разбиться.

– Ну, если для безопасности… – протянула Флоретта.

Барон Обиралло наклонился и туго связал верёвкой ноги Жака.

– Барон, вы связали мне ноги! – изумился Жак.

– Или слушайтесь меня, или я удаляюсь сейчас же, – с обидой проговорил барон. – Но в таком случае, извините, я ни за что не отвечаю.

– Нет, нет, давайте всё делать по правилам, – поспешил согласиться Жак.

Барон Обиралло стянул ему руки верёвкой. И не успел Жак опомниться, как был уже крепко прикручен к стволу большого дуба.

– Вот теперь всё по правилам! – с гнусной усмешкой воскликнул барон Обиралло. Он достал из кармана кольцо с чёрным камнем и надел его на палец.

– О, Боже! У него колдовское кольцо! – в смятении воскликнул Жак.

– Я развяжу тебя, милый! – Флоретта бросилась к Жаку.

– Лучше посмотри на меня, красотка! – захохотал барон Обиралло и повернул кольцо. Оно ярко вспыхнуло чёрным огнем.

– Ах! – вскрикнула Флоретта и упала в обморок. Потому что в этот миг барон Обиралло превратился в страшного одноглазого Разбойника.

Космы его волос напоминали шерсть дикого зверя, нос торчал как вороний клюв, а единственный глаз сверкал поистине адским огнём. Главное, все черты лица выражали неистовую злобу и ненависть. Поэтому неудивительно, что принцесса упала в обморок.

– Ха-ха-ха! – хрипло захохотал он, перекосив рот. – Никакой я не барон! Я Разбойник – Гроза Лесов! Ну, мои кладозубы, – за дело!

Могучие собаки-кладозубы вонзили свои страшные зубы в землю – и во все стороны полетели клочья травы и острые осколки камней. Яма становилась всё глубже, уже были видны только дрожащие от напряжения хвосты кладозубов. Снизу послышались радостные голоса гномов. Посыпались вниз последние комья земли, открылся бездонный провал. Оттуда вырвались сияющие лучи.

Разбойник наклонился над ямой и увидел там, в глубине, груду сверкающих камней. Это был клад.

Гномы, вскарабкавшись на драгоценности, протягивали кверху тонкие ручки. Они были просто счастливы. Ничто не может доставить гному большего удовольствия, чем хороший клад для доброго друга.

– Дорогой маркиз Карабас, принцесса Флоретта, мы нашли… – начал было гном Великан и запнулся. Он отпрянул назад, увидев над собой оскаленные пасти собак и чудовищную рожу Разбойника. Гномы, обомлев, в страхе прижались друг к другу.

– Слушайте меня, мелюзга! – прорычал Разбойник. – Пошевеливайтесь! Поднимайте наверх драгоценности, да побыстрей! И не вздумайте припрятать хоть одну безделушку. Иначе я мигом зарежу вашего маркиза Карабаса и принцессу Флоретту.

– Что со мной! – прошептала принцесса, приподнимая головку.

Она посмотрела на Разбойника и тут же снова упала в обморок.

Глава 8
Невероятное происшествие в мышином царстве

Кот в сапогах вконец приуныл. Сеть сдавила его, как железный панцирь – не пошевельнёшься. Ждать жалости от мышей не приходилось.

Мыши хороводом кружили вокруг беспомощного Кота. Чадили горящие факелы, светились торжеством мышиные глазки-бусинки, а радостное пение их постепенно переходило в злобный визг.

Неожиданно в серой мышиной толпе мелькнул знакомый полосатый колпачок. Мышонок в колпачке приблизился…

Да нет же, это не мышонок! Это был маленький гном по имени Колпачок.

– Уважаемый Кот! – послышался его трепещущий голосок. – Я могу отпереть замок. Только постарайтесь их отвлечь.

Кот всё мигом сообразил. Он отчаянно замяукал и принялся для вида царапать сеть.

– Не вырвешься! Не вырвешься! – злорадно запищали мыши. И никто не услышал, как щёлкнул маленький замок, запиравший железную сеть.

В это время толпа мышей почтительно расступилась. Королева-мышь подошла совсем близко и остановилась, высокомерно глядя на Кота.

– Наконец-то ты в моей власти, подлый убийца. Ты погибнешь, и твоя гибель будет ужасной. Мы устроим тебе настоящую мышиную казнь. Дрожи, несчастный, мы защекочем тебя до смерти! – оскалив острые зубки, провозгласила Королева. – Готовьте хвосты, мои подданные!

Королева мышей скинула с плеч мантию, ухватила лапкой себя за хвост. На кончике хвоста у неё была серебряная кисточка.

– Приведем приговор в исполнение! Я буду щекотать ему самое нежное – кошачий нос! – воскликнула она.

Королева-мышь подошла совсем-совсем близко. Ещё мгновенье – и она навек опозорила бы кошачью породу.

Её хвост уже приблизился к кошачьему носу… Но тут Кот в сапогах стремительно вскочил и одним движением сбросил с себя железную сеть.

Что тут началось!

Кот хватал мышей горстями, подкидывал к потолку, расшвыривал в разные стороны, схватив за хвосты, крутил над головой.

Не помня себя от ужаса, мыши с визгом разбегались. Королева осталась без короны и мантии. Униженно, как простая мышь, она поползла на животе и поспешно скрылась в ближайшей норке. В одну минуту подземелье опус тело.

Уже потом мыши подсчитали свои потери: 95 мышей осталось без хвостов, у 30 мышей были вывихнуты лапки, одной мыши в давке расквасили нос. А уж напуганы они были так, что целый год боялись высунуться из норок.

– Дорогой гном Колпачок! – растроганно сказал Кот. – Как я тебе благодарен!

– Ну, какие пустяки! – смутился маленький гном. – Ты же знаешь мою забывчивость. Я, как всегда, забыл здесь свой колпачок и вернулся за ним. Оказалось, очень кстати. Вот и всё.

– Ты спас меня, рискуя жизнью, – возразил Кот в сапогах. И добавил с сокрушённым вздохом: – А я столкнулся сегодня с таким обманом и предательством! Теперь меня томит другое: я опасаюсь за своих хозяев. Боюсь, как бы с ними не случилось беды. Поторопимся, дружок!

По лесной дороге большими прыжками мчался Кот в сапогах, придерживая одной лапой шляпу с перьями. На его спине, крепко вцепившись в густую шерсть, сидел гном Колпачок. На север, на север, к скалистым горам!

Глава 9
Торжество разбойника

До самого вечера гномы трудились, поднимая из подземной пещеры драгоценности. Разбойник жадно хватал их и складывал в кучу у корней старого дуба. Он весь вспотел и еле дышал от усталости.

Ему помогала леди Мяу. На шее у неё болтался алмазный браслет, на голове сверкала корона. Правда, корона всё время съезжала на одно ухо, и кошке приходилось её поправлять. Но леди Мяу ни за что не хотела с ней расстаться.

Гномы совсем упали духом. Как они радовались, когда нашли клад. А теперь своими руками должны были отдать всё это богатство жестокому Разбойнику. Но что делать! Ведь жизнь их друзей была в опасности.

– Ну что, маркиз Карабас, лишился своих сокровищ? – отдуваясь, сказал Разбойник. – А скоро лишишься и жизни.

– Убей меня, но только пощади Флоретту. – Жак рванулся, но тугие верёвки не пустили его. – Ты так напугал её, она до сих пор в обмороке.

– Ну, я ещё решу, что с ней делать, – проворчал Разбойник.

Он наклонился над провалом и крикнул гномам:

– Эй, вы, козявки! Что там ещё осталось?

Гном Великан замялся, ничего не отвечая.

– Что вы там прячете? – взревел Разбойник, вытаскивая из-за пояса кривой зазубренный нож. – Если вы вздумали что-то утаить, я тотчас разделаюсь с вашими друзьями!

– Вот последнее, что осталось. – И снизу взлетел старый заплатанный плащ.

– На что мне эта дрянная тряпка? – Разбойник швырнул старый плащ в кусты.

Он жадно разглядывал сверкающие сокровища и даже облизнулся. По том принялся играть с разноцветными камнями, погружать в них руки, подкидывать их в воздух.

Наконец он сгреб всё в кучу и улёгся сверху, обхватив груду камней руками.

– Вот уж теперь я действительно богат.

– Богаче всех на свете! – льстиво пропела леди Мяу, выгнув спину.

– Для начала я заберу себе твой замок, маркиз Карабас, – злорадно улыбнулся Разбойник. – Король Бамбар – просто смешной пузатик. У меня теперь столько золота, я наберу целую армию головорезов и захвачу твои владения силой. А потом поиграю с волшебным колечком – всё красивое превращу в безобразное. Все цветы – в крапиву. Зелёные поляны – в гнилые болота. А стройные берёзки – в кривые коряги. Ну, а вас, мои голубки, я превращу… В кого бы мне вас превратить?

– В мышек! – предложила леди Мяу. – Устроим отличную охоту.

– Мыши могут удрать. Я превращу их в улиток. Пусть ползают, пока их кто-нибудь не раздавит, – расхохотался Разбойник.

– Негодяй! Подлый обманщик! – крикнул Жак. – Если бы не эти верёвки, я задушил бы тебя голыми руками!

– Молчи, пока не превратил тебя в рыбу, чтобы ты не надоедал мне своими пустыми речами. – Разбойник снова принялся любоваться драгоценностями.

– От этого блеска меня что-то потянуло в сон. В глазах так и рябит, – зевнул Разбойник. – Теперь клад мой, можно и отдохнуть.

Разбойник закрыл глаза и устроился поудобнее.

– Я немножко всхрапну. А ты, леди Мяу, сторожи наших приятелей, – приказал он. И сразу громко захрапел.

– Как будто я не устала! – проворчала кошка. – Я в своей новой пушистой шубке и вовсе запарилась. Да куда они денутся!..

Леди Мяу свернулась клубочком прямо на траве. Корона откатилась в сторону.

Глава 10
Полёт волшебного кольца

Жак-простак стоял туго прикрученный верёвками к стволу дуба. Флоретта по-прежнему без чувств лежала среди цветов.

Вдруг Жак почувствовал: ему в руку ткнулось что-то влажное и тёплое. Это был чей-то нос. Жак с трудом повернул голову и увидел Кота в сапогах. Рядом с ним стоял гном Колпачок.

– Сейчас я развяжу тебя, – прошептал Кот.

Кот принялся развязывать верёвки, распутывать узлы, помогая себе зубами.

И тут с Колпачком случилось что-то странное. Он пустился в пляс, хотя кузнечики ещё не начали своё вечернее пиликанье.

– Ты что, спятил? – прошептал Кот. – Нашёл время!

– Посмотри, посмотри, что лежит под кустами! – Гном протянул ручонку.

– Ну, старый плащ! – сердито буркнул Кот.

– Глупый, это плащ-невидимка! – Гном был просто вне себя от волнения. – Такая редкость!

– Плащ-невидимка?! Тогда я знаю, что делать. – Кот мгновенно схватил плащ. Он ловко накинул его себе на плечи и… в тот же миг исчез.

Жак сбросил верёвки. Нагнулся и подобрал с земли суковатую палку. Он уже шагнул к спящему Разбойнику…

– Хозяин, подожди, – послышался из пустоты голос Кота в сапогах. – Он слишком опасен. У него – кольцо.

Кот оглядел себя и убедился, что его попросту нет. Ни лап, ни хвоста, ни сапог со шпорами.

– Это уже кое-что, – пробормотал невидимый Кот в невидимые усы.

Он на цыпочках подошёл к Разбойнику, неслышно ступая по мягкой траве. Нагнулся над спящим, осторожно протянул лапу и одним коготком ловко подцепил кольцо.

– Кто это тронул меня за палец? – сонно пробормотал Разбойник.

– Это ветерок, – тонким голоском откликнулся Кот.

Разбойник разлепил глаза.

– И правда, никого нет, – протянул Разбойник. И тут же снова погрузился в дремоту.

Кот чувствовал, что сердце вот-вот выскочит у него из груди.

"Надо взять себя в лапы!" – сказал он сам себе. И сильнее потянул за кольцо. Кольцо сдвинулось…

– Да нет, кто-то тянет меня за палец. – Разбойник поднял голову.

– Это веточка, веточка! – прошелестела пустота.

– Какая веточка? – рявкнул Разбойник. И в тот же миг кольцо слетело с его пальца.

– Кто-то наступил мне на хвост! – взвизгнула леди Мяу и вскочила на все четыре лапы. – Смотри, смотри, хозяин! Волшебное кольцо порхает по воздуху, как бабочка!

– Лови его! Лови, – завопил Разбойник.

Казалось, леди Мяу вот-вот схватит кольцо. Она уже протянула лапу, выпустила когти. И вдруг с визгом повалилась на траву.

– Кто-то дал мне невидимую пощёчину! – жалобно пискнула кошка.

– Ты заслужила это, обманщица! – послышался из пустоты голос Кота в сапогах. И кольцо, сделав последний круг по воздуху, само собой наделось на палец Жака.

– Теперь, хозяин, превращай их в кого хочешь! – Кот скинул плащ-невидимку. Как он был хорош в эту минуту! Он стоял на задних лапах в шляпе, лихо сдвинутой на одно ухо. Перья её развевались.

Леди Мяу, мгновенно всё сообразив, исчезла в кустах. Откуда-то издалека донеслось её жалобное мяуканье.

Разбойник, размахивая кривым ножом, кинулся на Жака. Лицо его исказилось от ярости.

– Ух, какой ты злющий! – проговорил Жак и повернул кольцо на пальце. – В таком случае превращаю тебя в добряка и симпатягу!

Кольцо вспыхнуло золотистым светом и тут же погасло.

– Оно погасло навсегда! – воскликнул гном Колпачок. – Оно совершило доброе дело и погасло. Таков закон тёмного колдовства.

Флоретта сидела среди цветов и с изумлением глядела на Разбойника.

– Вот чудеса, я гляжу на Разбойника и вовсе не падаю в обморок!

– Милая! – Жак бросился к ней. – Это потому, что он – больше не Разбойник, а добрый Хранитель Леса!

И в самом деле. Хотя у Разбойника нос по-прежнему был похож на вороний клюв, а волосы все так же космами торчали в разные стороны, но какой обаятельной была его улыбка. А единственный глаз просто светился добротой.

– Ко мне, мои кладозубы! – подозвал собак новый Хранитель Леса и ласково их погладил. – Пора за работу. Неплохо было бы расчистить вон ту просеку. Там поваленные деревья совсем забили молодые берёзки, не дают им расти.

И как ни в чём не бывало, бывший злой Разбойник, посвистывая, удалился вместе со своими собаками.

– Загляните как-нибудь ко мне на поляну посидеть у костра. Посидим, поболтаем. Нам есть что вспомнить, – оглянулся напоследок Хранитель Леса и весело подмигнул им своим единственным глазом.

Глава 11
Кто открыл клетку с попугаями

Трава зашевелилась, качнулась ромашка. Из глубокой ямы вылезли один за другим унылые поникшие гномы. И что же они увидели!

Жак и Флоретта нежно обнимались, стоя возле груды колец, цепочек и браслетов.

Конечно же, гномы сразу всё поняли. Просто невозможно описать их радость. Они бросились в пляс, закружились хороводом вокруг любящих.

– Это всё наш бесценный Кот в сапогах! – с благодарностью сказала принцесса Флоретта. – Уже в который раз он нас выручает. Правда, Жак?

– Да, я не прогадал, получив его в наследство, – засмеялся Жак.

– Не надо преувеличивать. – Кот сделал вид, что он смущён. – Я просто совершил ещё один небольшой подвиг. Так, ничего особенного.

В это время послышался стук подков, скрип колес. И на поляну выехала золочёная королевская карета. Слуги распахнули дверцу и помогли королю Бамбару ступить на траву.

– Я вижу, вы нашли клад, – улыбнулся король. – И, похоже, без особого труда. Признаться, я на это и рассчитывал.

– Да, папочка. – Флоретта поцеловала его в пухлую щёку. – Конечно, были кое-какие приключения. Но я не хочу тебя волновать.

– Главное, капитал надо удачно поместить, – озабоченно сказал король Бамбар, потирая руки. – Всем известно, как легко разориться в наши дни. Но я кое-что придумал.

Он сделал знак слугам, и они тут же вытащили из кареты огромную клетку с разноцветными попугаями.

– Вот куда мы вложим наши сокровища. Я суну в клюв каждому попугаю по драгоценности. И никто из воров не догадается, где они спрятаны, – с торжеством сказал он.

Попугаи охотно открывали клювы. Зелёный Какаду получил браслет с изумрудами и тут же засиял изумрудным светом. Алый попугай Ара зажал в клюве кольцо с рубином. Видели бы вы, как засветились его перья, как брызнули во все стороны рубиновые лучи! Белый попугай Люлю ухватил огромный бриллиант. Люлю засверкал так, что на него было просто больно глядеть. Это было поистине незабываемое зрелище.

– Однако я притомился. – Король Бамбар вытер пот со лба и уселся на траву под дубом. Все расположились вокруг. Слуги принесли прохладной воды из ближайшего ручья.

– В жизни не пил ничего вкуснее, – сказал король Бамбар.

И никто из наших друзей не заметил, что из густой листвы высунулась рыжая пушистая лапа и незаметно открыла дверцу клетки. Можно было подумать, что радуга поднялась над поляной. Это попугаи, все до единого, вылетели на волю.

– Я отомстила! – послышался ехидный кошачий голос. Среди ветвей мелькнул рыжий хвост.

Конечно, это была леди Мяу! Никто не успел опомниться, как она скрылась.

Кот в сапогах со вздохом опустил голову.

– Коварна, как всегда, – прошептал он.

– Какое несчастье! – в отчаянии воскликнул король, провожая глазами улетающую стаю. – Мы снова разорены.

– Так всегда бывает. Я уже давно заметил: богатство обладает способностью улетать в трубу или таять в небе, как дым, – философски заметил Кот.

– Можно жить и в шалаше, – сказал Жак и вздохнул.

– В шалаше?! – возмутился король. – Тогда нам будут прислуживать одни жуки и божьи коровки! Только им мы и сможем платить жалованье.

– Нельзя оставлять здесь плащ-невидимку, – промолвил гном Великан.

Гномы подняли с травы плащ и бережно сложили его.

– Можно мы возьмём его себе?

Король Бамбар безнадежно махнул рукой.

Итак, все сели в карету и отправились обратно, хотя настроение у них было окончательно испорчено.

Глава 12
Что ожидало наших друзей

Деревья стали редеть. Лес кончался. Теперь карета катила по пыльной дороге.

– Мне всё-таки будет жаль расстаться с моим замком! Я-то думал его подремонтировать и пристроить ещё пару башен. Прощай, моя уютная постель с пышными перинами, – бормотал, подпрыгивая на ухабах, король Бамбар.

– Ну, не грусти так, батюшка, – пробовала утешить его Флоретта. – Главное, мы опять все вместе.

– Ах, девочка! – только и сказал король Бамбар.

Карета со стуком проехала по подъёмному мосту и миновала ворота. Вот они и снова дома.

Все вышли из кареты да так и застыли, потрясённые. Они просто не могли узнать свой старый дворец. На кровлях, на шпилях, на зубчатых стенах и балконах – всюду сидели сверкающие попугаи.

Увидев короля Бамбара, птицы разом взлетели и закружились над ним. Они опустились ему на плечи, на голову, на протянутые вверх руки. Так что король теперь напоминал нарядно украшенную новогоднюю елку.

– Мой милый Люлю! Мой бесценный Ара! – растроганно бормотал король, боясь пошевелиться. – Я знал, что вы не сможете меня покинуть.

А Кот в сапогах сказал, обращаясь к гномам:

– Если вы, мои дорогие, когда-нибудь встретите на помойке рыжую пушистую красавицу всю в алмазах… Ах, как она красива!.. И увидите, что она лакомится селёдочной головой, знайте – это леди Мяу! Держитесь от неё подальше!

Глава 13
Королева думает о мести

Глубоко в подземелье Королева-мышь кусала себе лапки от бессильной ярости.

– Все мои планы рухнули. Опять этот проклятый Кот в сапогах! Однако у гномов появился плащ-невидимка. Осталось разузнать, где они его прячут. Если мне удастся им овладеть… Мои мыши разорвут его на части. Представить только, целая армия невидимых мышей! Ну, тогда держись, Кот в сапогах! Месть моя будет поистине ужасной…

Ах, ещё много-много неожиданностей подстерегают наших милых влюблённых и Кота в сапогах и шляпе!